Uno-a-uno con Jamie Aten en ‘A Walking Disaster’

Ed: ¿Cómo te involucraste primero en hacer un trabajo de desastre?

Jamie: No me propuse hacer el trabajo de desastre. Mientras estudiaba para ser psicólogo, había planeado estudiar las disparidades de salud mental rural. Conseguí un trabajo en la University of Southern Mississippi justo después de la escuela de posgrado con la esperanza de ayudar a las iglesias en áreas marginadas a abordar las brechas de salud mental. Luego, seis días después de que mi familia y yo nos mudáramos al sur de Mississippi, el huracán Katrina golpeó a nuestra comunidad. Fui testigo de primera mano del importante papel que desempeñan la fe y las iglesias en tiempos de desastre.

En pocas semanas estuve estudiando la resistencia a la fe y los desastres y apoyando los esfuerzos de recuperación de la iglesia.

Ed: En tu libro, escribes sobre tu experiencia personal de desastre con el cáncer. ¿Puedes compartir algo sobre eso?

Jamie: A la edad de 35 años me diagnosticaron cáncer de colon en estadio IV. Estaba completamente fuera de guardia. Aproximadamente un año antes de mi diagnóstico, había visto a un especialista acerca de mis síntomas, pero me diagnosticaron mal. Luego, aproximadamente un año después, los síntomas regresaron junto con un dolor punzante en mis piernas y espalda baja.

Los médicos descubrieron que tenía un tumor en mi colon y que se había extendido a una masa sentada en un haz de nervios que estaba causando gran parte de la incomodidad. Al enterarme de que tenía cáncer, mi mundo se puso de cabeza. Estaba devastado.

Cuando Katrina amenazó, mi familia y yo pudimos evacuar. Pero lo que daba tanto miedo al cáncer era que no había forma de evacuar. Esta vez el desastre estaba sucediendo dentro de mí. Por todas las cuentas, fui un desastre andante. Terminé pasando por un período de un año de tratamientos para el cáncer que incluían radiación, varias rondas de quimioterapia y cirugía.

Ed: Uno de los aspectos únicos de su libro es la forma en que se combinan las ideas no solo de su experiencia con el cáncer, sino también de su trabajo en caso de desastre. ¿Puede decirme más sobre en qué tipo de trabajo en desastres ha estado involucrado en el que se basa el libro?

Jamie: Pasé varios años investigando y ayudando después del huracán Katrina en el sur de Mississippi y Nueva Orleans. Desde entonces, he ayudado a investigar, capacitar y movilizar a líderes de iglesias a través de desastres en 11 países diferentes.

En 2010, tuve la suerte de unirme a la facultad en Wheaton College. Poco después de llegar a Wheaton, fundé el Humanitarian Disaster Institute, el primer centro de investigación de desastres académico basado en la fe del país.

Nuestra misión es equipar a la iglesia para que se prepare y cuide en un mundo lleno de desastres. Nuestro equipo no solo estudia los desastres naturales. También somos activos en ayudar a la iglesia a cuidar a los refugiados. Por ejemplo, mi colega Kent Annan acaba de publicar un gran libro nuevo sobre el tema titulado Me recibiste: amar a los refugiados e inmigrantes porque Dios nos amó primero.

Parte de nuestro trabajo ha involucrado el estudio de conflictos civiles internacionales. Durante los últimos cinco años, hemos estado comprometidos en el estudio y la asignación de recursos a las comunidades afectadas por los tiroteos en masa. También participamos en la sensibilización sobre la trata de personas en medio de desastres.

Más recientemente, HDI lanzó un nuevo MA en Liderazgo Humanitario y en Desastres en el Wheaton College para preparar a la próxima generación de profesionales humanitarios y en desastres para liderar con fe y humildad, utilizar la práctica basada en la evidencia y servir a los más vulnerables y a la iglesia a nivel mundial.

Ed: ¿Cómo está tu salud ahora?

Jamie: Estoy muy agradecido de poder compartir que han pasado 4 años y medio sin evidencia de enfermedad. Me siento muy agradecido por cada día que he tenido desde que terminé mis tratamientos. Sin embargo, el camino hacia la recuperación ha sido largo y desafiante.

Todavía lucho con algunos efectos secundarios crónicos de mis tratamientos. También he tenido otras complicaciones que han resultado en una o dos hospitalizaciones al año desde que terminaron los tratamientos. También he tenido varias cirugías de seguimiento durante este tiempo para abordar los problemas que surgieron de mis tratamientos anteriores.

Pero lo bueno ha superado los retos. Tengo la bendición de tener más tiempo con mi familia y continuar el trabajo al que me han llamado.

Ed: ¿Qué te enseñó el cáncer de lucha contra la fe y la resistencia?

Jamie: Esta tragedia personal me enseñó más sobre el sufrimiento y la adversidad de lo que me gustaba. Sin embargo, esta experiencia dolorosa me enseñó lecciones espirituales y psicológicas que no creo que hubiera podido aprender solo con mi investigación.

Mi trabajo de desastre me había enseñado mucho sobre la fe y la capacidad de recuperación. Pero atravesar el cáncer me ayudó a comprender más profundamente lo que había estado estudiando en zonas de desastre en todo el mundo.

Al atravesar el cáncer, experimenté el amor y la gracia de Dios de una manera completamente nueva. Experimenté la cercanía y la presencia de Dios más profundamente. Se me recordaba regularmente que Cristo entendía mi sufrimiento en momentos en que me sentía solo.

También me animó la forma en que Dios me atendió a través de mi familia, amigos, colegas, profesionales de la salud y, a veces, incluso extraños.

Mucho de lo que aprendí de cáncer desafió la forma en que antes pensaba sobre la resiliencia. Algunas de las lecciones contraintuitivas que aprendí incluyen la importancia de encontrar esperanza, ser cauteloso con el optimismo, cuando lo que menos se necesita es cuando más se necesita, que la entrega espiritual, en lugar de un acto pasivo, es un acto de confianza voluntaria. Y lo que necesitamos es fortaleza espiritual, no solo resiliencia.

Otra lección importante que aprendí fue que podemos dejar que el dolor nos divida o unirnos. Recuerdo haber leído algunos otros libros cuando estaba realizando tratamientos en los que los autores parecían tenerlos «todos juntos». Esto solo fomentó mi sensación de aislamiento.

Intento ser vulnerable y compartir no solo lo que me fue bien, sino también dónde luché, vacilé y cometí errores. Quiero recordarles a los demás que están respondiendo normalmente a una situación anormal. Luchar es parte del viaje y no es algo de lo que avergonzarse o romantizarse.

Y es a través de nuestra debilidad que podemos experimentar la fuerza de Dios más plenamente.

Ed: ¿Qué esperas que la gente quite de leer tu libro?

Jamie: Estoy en oración que Un caminar Desastreproporcionará a otros que enfrentan dificultades con información bíblica y científica para soportar y navegar los desastres de la vida. También quiero que este libro ayude a quienes caminan junto a sus seres queridos que están sufriendo.

A lo largo, comparto ejemplos de mi experiencia personal, de investigación de desastres y ejemplos bíblicos de cómo cuidar a los necesitados. En general, mi esperanza es que a los demás se les recuerde que incluso en nuestro sufrimiento, Dios es fiel y redimirá nuestro dolor y nuestras heridas, ya sea en esta vida o en la próxima.

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